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第07版:文史·旧闻
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绍兴籍“留美幼童”袁长坤
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2015年1月18日     收藏 打印 推荐 朗读 评论 更多功能 
绍兴籍“留美幼童”袁长坤
2015-01-18

  娄国忠

    清同治十一年(1872)年到清光绪元年(1875)间,由容闳倡议,在曾国藩、李鸿章的支持下,清政府先后派出四批共120名学生赴美国留学。他们是中国历史上最早的官派留学生,出洋时的平均年龄只有十二岁,因此他们有一个共同的名字——“留美幼童”。2004年,中央电视台新闻频道在晚间黄金时段播出了由胡劲草、钱钢导演的五集历史纪录片《幼童》,讲述了像一件珍贵瓷器的碎片一样散落在中国和美国的“留美幼童”的故事,揭开了一段尘封的中美交流史,引起了人们的关注。

  在这120名“留美幼童”中,有浙江籍幼童共8人,其中有绍兴籍幼童袁长坤,他也因此当之无愧地成为绍兴历史上最早的官派留学生。

  袁长坤,字静生,生于清同治二年(1863)。他通过中文读写能力的严格测试,在上海预备学校(即出洋局)接受了中西文强化训练。在复试和体检合格,由家长在出洋志愿书(主要内容是规定15年不能回国,倘有疾病生死,各安天命,政府概不负责)上签字画押后,作为第三批幼童于同治十四年(1874)11月17日由祁兆熙带队赴美留学。时年袁长坤12岁。

  幼童到美首先是学习英语,因此,大多数学生住在当地居民家中,以便加快通过语言关。袁长坤抵美后被安排在美国东北部马萨诸塞州(Massachusetts)霍约利克(Holyoke)的卡格温(E.R.Kagwin)家中,与主人一家老小朝夕相处。这种“家庭式”的留学生活方式使他很快越过语言障碍,不久就进入当地公立学校读书。光绪二年(1876)在费城举办的“美国开国一百周年世界博览会”上,“留美幼童”的绘画、文章、数学解题法等展品,陈列在博览会教育馆中,颇受赞赏。全体中国幼童还应邀出席美国总统茶会,时任美国总统格兰特还与每一位幼童握手致意,并勉励他们用心学习。

  正当幼童们潜心攻读之时,不料风云突变。幼童在美国接受西方的教育,过美国式的生活。一些幼童受美国宗教文化的影响,渐渐地信奉了基督教,对学习四书、五经等儒家经典失去了兴趣,对烦琐的封建礼节不大遵守,反而对个人权利、自由、民主之类的东西十分迷恋。这些都被清政府的保守官僚视为大逆不道,不可容忍。光绪七年(1881)年秋季,原定留学15年的幼童留美计划中途夭折,全部学生被召回国。

  “留美幼童”归国后深受本土文化的排斥和满清政府的冷遇,担着“有害于社会”、“无益于国家”的罪名,承受着巨大的精神压力。但由于派幼童出洋是为了适应洋务运动发展的需要,洋务派早就有对学生“各习一艺”的要求,所以尽管留学生被中途撤回,不少人还是学到些长技的。他们在回国后积极传播新思想,开创新风气,尽力为中国早期现代化作出贡献。20世纪初,这些当年的“留美幼童”纷纷成为朝廷重臣,活跃在铁路、电报、矿冶这些新兴产业。在外交领域,他们更是当仁不让地代表大清国,足迹遍布世界各地。

  袁长坤回国后,分往光绪六年(1880)刚创办的天津电报学堂,学习收发报、勘测和电讯原理。他很快掌握了这门知识和技能。离开学堂后即投入大规模的“电线”建设,成为中国电报业的先行者和奠基人。据《光绪十一年(1885)三月初三日直隶总督李鸿章奏》所载:“文童……袁长坤……等四十四名,均拟请以从九品不论双单月选用。”袁长坤参与规划和架设了中国早期的电报线,在全国各省省会城市和重要城市建立电报局,成为中国邮电业的奠基者。光绪二十二年(1906),清政府始设邮传部,改变了过去邮政附属总税务司,电报和铁路皆临时派大臣督办的状况。设部以后,以尚书及左右侍郎为主官,监督执行有关部、电、路、航的政令,袁长坤当仁不让地出任邮传部电政负责人。民国肇建后,又任交通部电报总局局长,一度兼任教育部副主考官。他为我国早期邮电事业发展作出了重要贡献。

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